Clifford Lee Burton, más conocido como Cliff Burton, nacio en California el 10 de febrero de 1962.  fue un bajista estadounidense de thrash metal, conocido por haber sido el bajista de Metallica desde 1982 hasta el día de su muerte, a la edad de 24 años el 27 de septiembre de 1986.

En el bajo Cliff aplicaba distorsión para reforzar la presencia del instrumento y lanzaba ataques solistas, técnicas que destacaban su estilo muy por encima de los bajistas de thrash metal, donde por lo general el bajo queda sepultado por la distorsión de las guitarras.

Empezó a tocar con bandas como Agents of Misfortune, (junto a Jim Martin, quien más adelante sería integrante de Faith No More), y EZ Street, (junto a Martin y Mike Puffy Bordin, quien sería baterista de Faith No More y Ozzy Osbourne).

En 1980 se unio a Trauma, un grupo de San Francisco. Cliff fue el que más se destacó en el escenario por su presencia y su característico headbanging envuelto en su cabellera roja, muy diferente a la glamurosa y teatral actitud que tenían sus compañeros de banda durante el espectáculo.

En 1982, mientras tocaban en el Whisky A Go Go, James Hetfield y Lars Ulrich de Metallica estaban escuchando y se sorprendieron de que el solo provenía de un bajo y no de una guitarra como creían. Debido a la salida de Ron McGovney de la banda, decidieron que Cliff era lo que necesitaban.  El debut del bajista con Metallica fue el 5 de marzo de 1983.

El primer álbum de estudio del grupo fue Kill ‘Em All,​ lanzado, después de la incorporación de Cliff en el grupo, pero 9 de los 10 temas del álbum ya estaban hechos antes de la entrada de el a la banda, la única canción en la que se le da crédito como autor es “(Anesthesia) Pulling Teeth”, un solo de bajo creado por Cliff, en el que se nota su distintiva manera de tocar, incorporando gran distorsión, el uso del pedal de wah-wah y el tapping.

Además de su música el bajista también fue muy importante en las letras de Metallica. Les contagió su pasión por la literatura de terror, en particular de H. P. Lovecraft, que sirvió de inspiración para temas como “The Call of Ktulu” y “The Thing That Should Not Be”.

En 1984 Metallica lanzó su segundo álbum de estudio, Ride the Lightning,​ este disco tiene una gran influencia de Cliff a través de todo el álbum. El tema “For Whom the Bell Tolls” es uno de los que se puede destacar.

En 1986 se lanzó el tercer álbum Master of Puppets, catalogado por la crítica como uno de los mejores discos de thrash metal, el instrumental “Orion” fue compuesto casi enteramente por Cliff, y el tema “Master of Puppets” tambiern tiene mucha influencia del musico, el bajista declaró en una entrevista  que era su “canción favorita de Metallica hasta la fecha”. Después del lanzamiento de este álbum, la banda hizo una gira por los Estados Unidos junto a Ozzy Osbourne  y después se dirigieron a Europa. El 26 de septiembre Metallica tocaba en Estocolmo, Suecia. La última canción que Cliff tocó con la banda fue Fight Fire with Fire.

Después del concierto,  la banda tomó el autobús para dirigirse de Estocolmo a Copenhague (Dinamarca) para su próximo concierto, programado para el 27 de septiembre de 1986.

En la mañana de ese dia el conductor perdió el control del colectivo y trató de enderezar el volante para volver a la carretera pero este empezó a patinar fuera de control y rodó varias veces. Cliff Burton salió despedido del vehículo y este le cayó encima.​ La banda salió del colectivo y encontraron al musico aplastado por el vehículo. Según Mick Hughes, ingeniero de sonido de Metallica, nadie estaba seguro de si Burton estaba muerto en ese punto, porque el rodado había sido levantado pero  volvió a caer sobre el cuerpo del bajista. Finalmente  cuando volvió a ser levantado y sacan el cuerpo de Cliff Burton confirmando su muerte.

Según el conductor, el vehículo derrapó debido a las placas de hielo que había en la carretera, Hetfield, furioso por lo sucedido, lo insultó e intentó golpearlo junto con Hammett. El conductor recorrió parte de la carretera buscando las mencionadas placas de hielo no obstante nunca las encontró. El informe policial señaló que la temperatura del aire en el lugar fue de 3,7 °C pero no se hace mención sobre alguna placa de hielo de la carretera. Las pesquisas determinaron que el conductor, contra las especulaciones, no iba ebrio ni dormido.

La muerte de Cliff provocó la suspensión de la gira de la banda, y la retirada de los miembros restantes para pensar al respecto de su futuro. Después de consultar a los familiares del fallecido bajista,​ decidieron continuar con la carrera musical de la banda, y reclutaron a Jason en lugar del fallecido Cliff. Seis semanas después, la banda volvió a los conciertos debutando con su nuevo bajista.

En 1988 Metallica lanzó el VHS/DVD Cliff ‘Em All!, con grabaciones recopiladas de conciertos de Cliff  a lo largo de su trayectoria junto al grupo. La banda sacó a la venta el cuarto álbum de estudio, …And Justice for All, en el que se encuentra la canción “To Live Is to Die”, que contiene un poema escrito por el bajista, riffs y composiciones no terminadas que  había creado antes de salir de gira.​

Cuando Dave Mustaine lider de Megadeth se entero del fallecimiento compuso la música de la canción “In My Darkest Hour”. Los miembros del grupo Anthrax le dedicaron su álbum Among the Living,

 Jon Zazula (productor del primer álbum de Metallica), pagó para que en la revista europea Kerrang! apareciera a 2 páginas la frase: “Entrañable músico, entrañable ‘headbanging’, entrañable pérdida, un amigo para siempre“.

Horas antes del accidente Cliff había dado una entrevista a la revista sueca Sweden Rock Magazine. “…Uno de mis sueños es tener mi casa. Ahora vivo con mis padres, pero como estoy de gira, puedo decir que no tengo. Tal vez un día, si consigo el dinero me compraré una…” , habló de la gira y predijo que se estaba gestando una nueva escena de thrash metal y que tal vez experimentarían con hacer más suave su propuesta y conseguir a un productor discográfico importante para hacer más rápido el trabajo en estudio.

A pesar de que solamente estuvo en el grupo tres años y medio Metallica aún sigue teniendo a Burton presente. En entrevistas recientes los restantes miembros del grupo manifestaron que hasta hoy no pueden recuperarse de la muerte de su compañero y amigo.

Fue incluido póstumamente en el Salón de la Fama del Rock and Roll con Metallica, el 4 de abril de 2009. Fue seleccionado como el noveno mejor bajista de todos los tiempos en una encuesta en línea de lectores organizada por la revista Rolling Stone en 2011.

by Male Barrionuevo.